La République des Lettres : essai de définition

La République des Lettres est le méta-réseau informationnel ou s’échangent les nouvelles, découvertes, parutions autour de l’antiquarisme. Ces définitions nous paraissent indissociables. La province des antiquaires a besoin de médiatiser ses activités, tandis que la République des Lettres se nourrit et s’enrichit des contacts épistolaires et des échanges d’informations entre antiquaires. Voici un essai de définition tiré de notre thèse, suivi d’une historiographie sur le sujet.

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Antiquarisme, antiquariat, antiquaire… quelques définitions

Antiquarisme :

La fait de s’intéresser à l’Antiquité sous toutes ses formes et d’en interpréter les vestiges littéraires ou matériels. Cette science,  ou du moins cette forme de curiosité est plus connue au XVIIe siècle sous le nom d’Antiquariat, ou d’archéographie.

Antiquariat :

Jacob Spon donne le premier une définition « scientifique » de l’antiquariat, qu’il nomme aussi « archéographie » soit l’archéologie.

« L’Archéographie est le fait de montrer ou de connaître les vestiges antiques par lesquels les Anciens se sont appliqués à diffuser la Religion, l’Histoire, la Politique et les autres arts ou sciences de leur temps, et à les transmettre à la postérité. Or étant donné la diversité des supports sur lesquels ces traces se  trouvent gravées, l’Archéographie semble devoir se subdiviser en autant de sciences. »1

Ces subdivisions sont au nombre de huit : la numismatographie (science des monnaies), l’épigrammotographie (l’épigraphie), l’architectonographie (science des édifices), l’iconographie (science des statues), la glyptographie (science des gemmes), la toreumatographie (science des bas-reliefs), la bibliographie (sciences des manuscrits), et l’angeiographie (science des instruments).

Cette définition jette les bases de la science archéologique en mettant au centre de l’étude l’objet d’art.

Antiquaire :

« Homme  qui a recherché & bien étudié les monuments qui nous restent de l’antiquité, ou qui en a écrit. Monsr. Peyresc Provençal a été un des plus sçavants Antiquaires de son temps. »

Le dictionnaire de Trévoux reprend en 1771 la définition de Furetière et ajoute : « qui est versé dans la connoissance des monumens antiques, tels que sont les monnoies, les statues, les livres, les médailles & généralement toutes les pièces curieuses qui nous peuvent donner quelque connoissance de l’antiquité. « 

L’antiquaire n’est pas un historien, mais cherche à resituer l’histoire dans un contexte. Il rétablit l’exactitude des faits à l’aide des sources matérielles antiques qu’il exhume. Son approche du passé se veut totale et ne réduit pas à une simple rectification chronologique. Son but est de comprendre le fonctionnement des sociétés antiques qu’il examine.

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1 Jacob Spon, préface des Miscellanea eruditae antiquitatis, 1685, mais on retrouve cette définition sous le nom d’antiquariat en 1679 dans la Réponse à la critique publiée par M. Guillet.

2 Antoine Furetière, Dictionnaire universel contenant généralement tous les mots françois, tant vieux que modernes, et les termes de toutes les sciences et des arts, 1690.